治水港湾工事の始祖

沖野忠雄は明治期の工学博士であり、日本の治水工事の始祖と呼ばれる土木技術者である。
 安政元年、但馬城崎で生まれ、幼少から秀才であり、明治3年(1870)大学南校(後の東京大学)に入る。さらに明治8年から6年間フランスへ留学し、土木学を修め、文部省に入省して、職工学校に赴任した。その後、内務省土木局に異動し、全国の河川治水に携わることとなる。



 沖野が指揮した数多くの工事の中で、最も有名なのが淀川の改修工事である。
 当時、淀川は大きく蛇行しながら大阪中心部に横たわり、毎年のように大洪水を引き起こして、市民を苦しめていた。特に明治18年の洪水は、30以上の橋が流失、大阪府全体の約20%の世帯が浸水するなど、甚大な被害が出ていた。
 また、淀川の下流は、上流から流れてきた土砂が長年にわたって堆積し、大阪港には吃水の深い船が入港できず、関西地域の経済活動に影を落としていた。
 大阪経済の発展には淀川の改修が必要であったが、財政難、用地取得等の困難が立ちはだかり、なかなか実現はされなかった。大橋房太郎が陳情活動を重ね、沖野が淀川の工事計画を内務大臣に提出して、明治29年、ようやく国の直轄事業として改修工事が始められることとなった。
 この工事は、琵琶湖から大阪湾に至るまで、河川の各所に洗堰や堤防を設置して流路を変え、さらに、河口部を浚渫して、蛇行していた淀川、中津川をまとめて一直線にするという、土木史に残る未曾有の大事業であった。ちなみに河口部の改修前と後の川の流路は次のとおり。



 新淀川の川幅は500m以上あり、それを掘ってしまおうというのだから、相当なプロジェクトである。
 加えて、淀川改修工事着工の翌年(明治30年)からは大阪港築港工事も開始。こちらの工事も横浜港、小樽港の予算の10倍という大事業であり、沖野は河川工事と港湾工事の現場を隔日で行き来して、指揮をとった。
 沖野の手法は当時としては先進的、合理的であり、工事用機械を多用し、システム化を強力に推進した。工事機械を大量に輸入し、コンクリートブロックの製造、機械修繕のために、直営工場を造る徹底ぶりであった。鉄筋コンクリートにいち早く目を付けたのも沖野であった。
 
 ところで、淀川改修が行われるまで、京都宇治あたりには巨椋池(おぐらいけ)という名の巨大な池があった。大きさからいえば湖といった方がふさわしいほどの遊水池であったが、淀川改修の際、宇治川の流路を変えたことで池の排水が悪くなった。水害は減ったが、池の水質汚染が進み、後に国の干拓事業第1号として巨椋池は干拓されることとなった。
 
 日本の国土は起伏が激しく、もともと全国の河川はその凹凸を縫うように蛇行を繰り返して流れていた。河川の曲がり角や合流部、狭窄部は流量が増えるとたびたび氾濫し、住民生活や農作物の出来に深く影響を及ぼしていた。明治政府は当時、日本全国にあるこのような河川を大改修し、国土改造ともいえる工事を各地で行った。この時期の国土改造のおかげで、特に沿岸部の整備が進み、後の漁業、海運、工業面において、その礎が築かれたのである。そのころに行われた国土計画は、今でも日本の産業面で影響を及ぼしている。治水は国家百年の計とはよく言ったものである。
 
 明治改修で治水された河川は主たるものだけでも、淀川、利根川、信濃川、富士川、木曽川、長良川等、大規模河川のほとんどが挙げられ、現在の日本の河川流域は、ほとんどこの時期に人工的に決定されたものなのである。そして、明治期に行われた治水、港湾工事のほぼ全てに携わったのが沖野忠雄である。沖野が関わった改修工事は港湾約80、河川約100ヶ所にも及ぶ。
 同時期にこれだけの国土改修を行い、各地で河川の流路を人工的に掘り直す壮大な作業を想像すると、当時の日本国家、国民のエネルギーの高さと活気が伝わってくるようである。一方で、ダムが建設されず、澄みわたった水が谷底いっぱいに広がって、右に左に蛇行していく、四万十川のような景色を見ると、かつて、日本各地に風光明媚な景勝地が点在して、今以上に美しい国土があったことを思い忍ばされる。

 

 沖野忠雄の墓は、京都の浄土宗大本山金戒光明寺にある。円柱状の台座が一段と、竿石のみという、デザインは風変わりだが、質素な作りであった。淀川改修が終了したとき、明治政府は当時の責任者らに、大阪市長の年収の10倍という報奨金を出したが、沖野は最後まで固辞して受け取らなかったという。
 沖野の銅像は、淀川河川公園の日当たりのよい一角に据えられているが、墓所の方は参る人も少ないようであった。その偉大な業績とは裏腹に、その名は後世の記憶から薄れ、墓石は苔むして墓碑銘も消えつつあった。


   
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